La fusée Space Launch System est une pierre angulaire du programme Artemis Moon de la Nasa

La fusée géante Moon de la Nasa a terminé un test de ravitaillement qui devrait lui ouvrir la voie à un vol inaugural.

Mercredi, les contrôleurs ont réussi à remplir le véhicule du système de lancement spatial de 2,7 millions de litres d’hydrogène et d’oxygène liquides – une tâche qui s’était auparavant avérée impossible en raison de fuites.

Ces fuites semblent maintenant avoir été réparées, ou plutôt les ingénieurs savent comment les gérer pendant le processus de tanking.

La fusée pourrait être lancée dès mardi prochain.

Cependant, l’agence spatiale américaine affirme qu’un certain nombre de facteurs devront être pris en compte avant de prendre une décision.

“Je n’aime pas devancer les données”, a déclaré le directeur de vol Charlie Blackwell-Thompson.

“J’aimerais que l’équipe ait l’opportunité d’aller l’examiner, pour voir s’il y a des changements que nous devons apporter à notre procédure de chargement, à nos délais, ou si nous sommes bons tels quels.”

Le véhicule de 100 m de haut se tient sur la rampe de lancement 39B au Kennedy Space Center en Floride.

S’il obtient un “lancement” la semaine prochaine, il s’efforcera d’envoyer une capsule, appelée Orion, lors d’un voyage de 37 jours autour de la Lune, se terminant par une éclaboussure dans l’océan Pacifique.

Ce serait une démonstration avant que les astronautes ne montent à bord de SLS-Orion pour une mission répétée en 2024.

La séquence fait partie du programme Artemis de la Nasa, qui vise à ramener les humains sur la surface lunaire après une absence de plus de 50 ans.

L’agence spatiale américaine a tenté de lancer la fusée SLS le 29 août et à nouveau le 3 septembre. Mais à ces deux occasions, il a été tourmenté par l’hydrogène s’échappant des conduites d’alimentation, entre autres problèmes.

Les joints endommagés ont dû être remplacés puis testés, ce qui était le but de l’exercice de mercredi.

Et bien que les contrôleurs aient à nouveau constaté un comportement de fuite, ils ont pu mettre en œuvre des mesures pour maintenir les pertes dans des limites acceptables.

De plus, les contrôleurs ont pu remplir complètement l’étage central et l’étage supérieur de la fusée, et les mettre dans leur configuration de vol. Cela comprenait la préparation des quatre gros moteurs à la base de la fusée qui doivent être ramenés à une température de fonctionnement extrêmement basse.

La question de savoir si la Nasa peut maintenant procéder à un lancement pourrait dépendre d’une question sans rapport avec les batteries du système de terminaison de vol (FTS) de la fusée.

Le FTS est une série d’explosifs qui détruiraient le véhicule s’il déviait de sa trajectoire pendant l’ascension.

Les batteries ont été certifiées pour une période qui s’est maintenant écoulée. La Nasa estime que les batteries sont toujours en bon état et s’efforce d’étendre la certification.

Si ce n’est pas le cas, la fusée devra être ramenée dans l’atelier pour réinitialiser le FTS, ce qui ___era le lancement de plusieurs semaines.

Et, bien sûr, même si tous les obstacles techniques peuvent être négociés, la Nasa devra garder un œil toujours vigilant sur la météo. Il y a des systèmes de tempêtes se déplaçant autour du golfe du Mexique et dans l’Atlantique qui pourraient s’avérer problématiques, selon leur évolution au cours de la semaine prochaine.

La NASA alimente la fusée lunaire Artemis en test, frappée à nouveau par des fuites embêtantes

La nouvelle fusée lunaire de la NASA a provoqué plus de fuites de carburant mercredi lors d’un test avant un possible tentative de lancement la semaine prochaine, mais les ingénieurs ont réussi à les ramener à des niveaux acceptables.

On ne savait pas dans l’immédiat si la NASA tenterait de décoller mardi étant donné la nature sporadique des fuites d’hydrogène, qui ont tourmenté l’équipe de lancement pendant des mois.

“Laissant beaucoup de gens se gratter la tête sur celui-ci”, a déclaré Derrol Nail de Launch Control.

La démonstration d’une journée avait à peine commencé que de l’hydrogène dangereux a commencé à s’échapper au même endroit et au même moment qu’auparavant, malgré de nouveaux joints et d’autres réparations. Les ingénieurs ont arrêté le débit et réchauffé les conduites dans l’espoir de colmater la fuite, puis ont procédé au test. Mais la fuite a persisté avant de redescendre à des niveaux acceptables. Quelques heures plus tard, une autre fuite a surgi ailleurs.

Nail a déclaré que tous les objectifs du test avaient été atteints. Mais les responsables doivent examiner les résultats avant de déterminer si la fusée de 322 pieds (98 mètres) est prête pour son premier vol d’essai, une mission en orbite lunaire avec des mannequins au lieu d’astronautes.

Des fuites d’hydrogène ont gâché les deux premières tentatives de lancement, ainsi que les tests de compte à rebours précédents. Tant d’hydrogène s’est échappé pendant le compte à rebours du début du mois qu’il a dépassé la limite de la NASA de plus du double. La fuite de mercredi est presque redevenue aussi importante.

Après des heures d’ajustements et de démarrages, la NASA a finalement réussi à charger près de 1 million de gallons (4 millions de litres) de carburant dans la fusée. Il n’était pas clair si le jaillissement précédent annulerait une tentative de lancement mardi. Dans un autre ordre d’idées, la NASA a toujours besoin de l’US Space Force pour étendre la certification des batteries embarquées qui font partie du système de sécurité des vols.

Après le de lancement du 3 septembre, la NASA a remplacé deux joints dans la conduite qui fuyait. Un sceau avait une petite indentation; il ne mesurait qu’un centième de pouce.

“Maintenant, cela ne semble pas beaucoup, mais encore une fois, nous avons affaire à de l’hydrogène”, le plus petit élément du tableau périodique, a déclaré le responsable de la mission Mike Sarafin.

La NASA a également modifié le processus de ravitaillement en carburant, facilitant lentement le chargement de l’hydrogène et de l’oxygène liquides super froids. Après l’apparition de la grande fuite de mercredi, l’équipe de lancement a agi encore plus lentement pour soumettre la plomberie à encore moins de stress.

Une fois lancée, la capsule de l’équipage au sommet de la fusée sera la première à orbiter autour de la Lune en 50 ans. La mission de 4,1 milliards de dollars devrait durer plus de cinq semaines et se terminer par un éclaboussement dans le Pacifique. Les astronautes monteraient à bord pour le deuxième vol d’essai, se précipitant autour de la lune en 2024. La troisième mission, prévue pour 2025, verrait une paire d’astronautes atterrir sur la lune.

La fusée Space Launch System de la NASA est plus puissante que la fusée Saturn V qui a envoyé des astronautes Apollo sur la Lune à la fin des années 1960 et au début des années 1970. Les moteurs et les propulseurs sont des reliquats des navettes spatiales désormais à la retraite. Tout comme maintenant, la NASA a lutté contre des fuites d’hydrogène insaisissables à l’époque de la navette, en particulier au début des années 1990.

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