La Nasa a déclaré que le rover avait analysé les échantillons les plus riches en matières organiques sur Mars et qu’il pourrait y en avoir plus qu’il n’y paraît.

Plus d’un an après avoir exploré un cratère qui aurait abrité un lac et des éruptions volcaniques dans son passé ancien, le rover Perseverance a peut-être enfin touché le jackpot. Dans un briefing, la Nasa a déclaré que le rover de la taille d’un SUV avait récupéré le matériau le plus riche en matières organiques du cratère.

Cependant, cela ne signifie pas qu’il aurait pu y avoir de la vie. Cela signifie simplement qu’il pourrait y avoir des chances que certaines découvertes uniques se cachent dans le futur lorsque ces échantillons arriveront sur Terre dans les dernières années de cette décennie ou les premières années de la suivante. Le rover a collecté quatre échantillons de l’ancien delta du fleuve, qui est considéré comme la meilleure perspective pour trouver des signes de vie microbienne ancienne.

« Le delta, avec ses diverses roches sédimentaires, contraste magnifiquement avec les roches ignées formées à partir de la cristallisation du magma découvert au fond du cratère. Cette juxtaposition nous fournit une riche compréhension de l’histoire géologique après la formation du cratère et une suite d’échantillons diversifiée. Par exemple, nous avons trouvé un grès qui transporte des grains et des fragments de roche créés loin du cratère de Jezero et un mudstone qui comprend des composés organiques intrigants », a déclaré Ken Farley, scientifique du projet Persévérance.

Qu’a trouvé Persévérance ?

On sait que les molécules organiques contiennent une grande variété de composés constitués principalement de carbone et comprennent généralement des atomes d’hydrogène et d’oxygène. Ces molécules contiennent également de l’azote, du phosphore et du soufre, et la présence de ces molécules spécifiques est considérée comme une biosignature potentielle d’une substance ou d’une structure qui pourrait être la preuve d’une vie passée.

En juillet, le rover a foré sur une roche unique qui se trouve sur Mars depuis des milliards d’années. Surnommée Wildcat Ridge, la roche s’est formée il y a des milliards d’années lorsque de la boue et du sable fin se sont déposés dans un lac d’eau salée en évaporation. Le rover a abrasé certaines des surfaces de Wildcat Ridge pour analyser avec Scanning Habitable Environments with Raman & Luminescence for Organics & Chemicals (SHERLOC).

Ce qu’il a trouvé était une classe de molécules organiques qui sont spatialement corrélées avec celles des minéraux sulfatés. La Nasa a déclaré que les minéraux sulfatés trouvés dans les couches de roche sédimentaire peuvent fournir des informations importantes sur les environnements aqueux dans lesquels ils se sont formés.

“Dans un passé lointain, le sable, la boue et les sels qui composent aujourd’hui l’échantillon de Wildcat Ridge ont été déposés dans des conditions où la vie aurait pu prospérer. Le fait que la matière organique ait été trouvée dans une telle roche sédimentaire connue pour préserver les fossiles de la vie ancienne ici sur Terre est important. Cependant, aussi performants que soient nos instruments à bord de Perseverance, d’autres conclusions concernant le contenu de l’échantillon de Wildcat Ridge devront attendre son retour sur Terre pour une étude approfondie dans le cadre de la campagne Mars Sample Return de l’agence », a ajouté Farley.

Les scientifiques sont ravis d’analyser ces échantillons de roche lorsqu’ils arriveront sur Terre dans les dernières années de cette décennie, car un programme mondial a été mis en place pour lancer des missions sur la planète rouge afin de récupérer ces échantillons.

Le rover martien voit des indices de vie passée dans les derniers échantillons de roche

Le rover Perseverance Mars de la NASA a détecté ses plus fortes concentrations de molécules organiques à ce jour, dans un signal potentiel d’anciens microbes que les scientifiques sont impatients de confirmer lorsque les échantillons de roche seront finalement amenés sur Terre.

Alors que de la matière organique a déjà été trouvée sur la planète rouge, la nouvelle découverte est considérée comme particulièrement prometteuse car elle provient d’une zone où des sédiments et des sels ont été déposés dans un lac – des conditions où la vie aurait pu apparaître.

“Il est très juste de dire que ce seront, ce sont déjà, les échantillons de roche les plus précieux qui aient jamais été collectés”, a déclaré aux journalistes David Shuster, un scientifique des échantillons de retour de Perseverance, lors d’un briefing.

Les molécules organiques – des composés constitués principalement de carbone qui comprennent généralement de l’hydrogène et de l’oxygène, mais aussi parfois d’autres éléments – ne sont pas toujours créées par des processus biologiques.

Une analyse plus approfondie et des conclusions devront attendre la mission Mars Sample Return – une collaboration entre la NASA et l’Agence spatiale européenne (ESA) pour ramener les roches qui est prévue pour 2033.

Surnommé Percy, le rover a atterri sur le cratère Jezero de Mars en février 2021, chargé de mettre en cache des échantillons pouvant contenir des signes de vie ancienne, ainsi que de caractériser la géologie et le climat passé de la planète.

Le delta qu’il explore s’est formé il y a 3,5 milliards d’années. Le rover est actuellement là pour étudier les roches sédimentaires, qui proviennent de particules de différentes tailles se déposant dans l’environnement alors aqueux.

Percy a prélevé deux échantillons d’une roche appelée “Wildcat Ridge”, qui mesure environ trois pieds (un mètre) de large, et le 20 juillet a abrasé une partie de sa surface afin qu’elle puisse être analysée avec un instrument appelé SHERLOC qui utilise la lumière ultraviolette.

Les résultats ont montré une classe de molécules organiques appelées aromatiques, qui jouent un rôle clé en biochimie.

“C’est une chasse au trésor pour des signes potentiels de vie sur une autre planète”, a déclaré l’astrobiologiste de la NASA Sunanda Sharma.

“La matière organique est un indice et nous obtenons des indices de plus en plus forts… Personnellement, je trouve ces résultats si émouvants parce que nous avons l’impression d’être au bon endroit, avec les bons outils, à un moment charnière.”

Il y a eu d’autres indices alléchants sur la possibilité de vie sur Mars auparavant, y compris des détections répétées de méthane par le prédécesseur de Perseverance, Curiosity.

Alors que le méthane est un sous-produit digestif des microbes ici sur Terre, il peut également être généré par des réactions géothermiques où aucune biologie n’est en jeu.

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