Les chefs des principales agences spatiales mondiales ont présenté leurs grands projets pour les années à venir lors d’un grand congrès à Paris, tout en soulignant les graves défis qui pourraient affecter l’espace et l’humanité.

Des responsables de la NASA, de l’Agence spatiale européenne (ESA), de l’Agence spatiale canadienne (ASC), de l’Agence japonaise d’exploration aérospatiale (JAXA) et de l’Organisation indienne de recherche spatiale (ISRO) sont montés sur scène le 18 septembre au Congrès international d’astronautique (IAC) 2022 à Paris.

La première étape majeure de la mission dont il a été question avance déjà à grands pas. “Ce week-end, à 15 000 miles à l’heure, un vaisseau spatial va percuter un petit astéroïde qui tourne autour d’un plus gros astéroïde”, a déclaré l’administrateur de la NASA Bill Nelson, parlant de l’impact de la prochaine mission DART. «Nous allons voir si nous pouvons, juste un peu, déplacer cette trajectoire de sorte que, alors que nous regardons là-bas et essayons de trouver les astéroïdes tueurs qui menaceront la Terre… que nous puissions l’éloigner suffisamment pour que au moment où il arriverait sur Terre, il nous manquerait.

Il y avait deux absents notables parmi les chefs d’agences de cette année. Selon les organisateurs, le vice-administrateur de l’Administration nationale de l’espace de Chine (CNSA), Wu Yanhua, s’est retiré du panel en raison d’un conflit d’horaire. Des mises à jour sur les plans lunaires du pays sont toujours attendues plus tard au cours du congrès de cinq jours.

La Russie n’est pas présente à l’IAC suite à l’invasion russe en cours de l’Ukraine qui a commencé en février. Ses délégués ont cependant obtenu des visas, selon l’agence de presse russe TASS. Alors qu’une grande partie du monde a répondu par la condamnation de l’invasion, Nelson a déclaré que la coopération dans l’espace entre les États-Unis et la Russie est toujours en cours.

“Malgré les troubles politiques sur la terre ferme, vous voyez toujours cette relation professionnelle fonctionner dans l’arène spatiale civile”, a déclaré Nelson.

Josef Aschbacher de l’ESA a déclaré que la situation économique et géopolitique actuelle crée l’environnement autour de la prochaine réunion ministérielle de l’ESA, au cours de laquelle il demandera plus de 18 milliards d’euros (18 milliards USD) à ses États membres, soit une augmentation d’environ 25 % du financement.

Les grandes missions de l’ESA dans un avenir proche incluent le lancement de JUpiter ICy moons Explorer (JUICE) au deuxième trimestre 2023 et le premier lancement d’Ariane 6, également prévu l’année prochaine.

Aschbacher a ajouté que l’ESA cherche également à sélectionner une poignée de 23 000 candidats pour être les prochains astronautes de l’agence.

Lisa Campbell, de l’ASC, a également souligné les défis, notamment le fait que le Canada subit 7 500 incendies de forêt chaque année, brûlant plus de 2,5 millions d’hectares de forêts. “En réponse à cela, nous développons la mission WildFireSat pour augmenter notre capacité à surveiller les incendies de forêt”, a déclaré Campbell.

Elle a également noté que la technologie spatiale progresse rapidement en combinant une large gamme d’informatique IA, ce qui signifie que “nous pouvons générer des solutions infinies à de nombreux défis auxquels nous sommes confrontés”.

En termes de missions majeures, Campbell a souligné que le pays travaille sur le Canadarm3 dans le cadre du projet Lunar Gateway et enverra un astronaute sur la mission de survol lunaire avec équipage Artemis 2, l’astronaute devant être sélectionné dans les mois à venir. Elle a également révélé que l’ASC annoncera dans les prochaines semaines la proposition gagnante pour un rover du pôle sud lunaire pour une mission en 2026.

Le président de l’ISRO, S. Somanath, a évoqué les projets de son agence d’envoyer des astronautes en orbite, déclarant que le lanceur à capacité humaine est prêt, mais que le développement de la capsule de l’équipage Gaganyaan et de son système d’évacuation s’avère plus difficile.

S. Somanth a ajouté que l’Inde connaît une forte augmentation du nombre de startups spatiales, y compris plusieurs entreprises construisant de petits satellites en Inde, ajoutant que l’ISRO est heureux de soutenir et de faire progresser le travail de ces entreprises commerciales.

L’IAC à Paris est la 73e édition du congrès annuel, qui réunit agences spatiales, astronautes, scientifiques, chercheurs, industriels et presse.

L’édition de cette année, sur le thème “Space for @ll”, a attiré un nombre record de 8 700 inscrits de 130 pays, a déclaré la présidente de la Fédération internationale d’astronautique, Pascale Ehrenfreund, lors d’un discours lors de la cérémonie d’ouverture.

La France va augmenter ses dépenses spatiales de 25%

La France augmentera les dépenses consacrées aux programmes spatiaux nationaux et européens alors que l’Agence spatiale européenne s’efforce d’obtenir des engagements pour sa propre augmentation budgétaire significative.

Dans un discours prononcé lors de la cérémonie d’ouverture du Congrès international d’astronautique (IAC) ici le 18 septembre, la Première ministre française Élisabeth Borne a annoncé que le gouvernement prévoyait d’allouer plus de 9 milliards d’euros (9 milliards de dollars) aux activités spatiales au cours des trois prochaines années, un augmentation d’environ 25 % au cours des trois dernières années.

Ce financement comprenait une augmentation “massive” du budget de l’agence spatiale française CNES, bien qu’elle n’ait pas donné de chiffre précis, avec 1,5 milliard d’euros provenant du programme d’investissement “France 2030” pour soutenir l’espace et d’autres grandes industries. Les augmentations prévues iraient également vers la contribution de la France à l’ESA avant sa réunion ministérielle de novembre où les 22 États membres de l’agence fixeront le financement pour les trois prochaines années.

“C’est une très bonne nouvelle”, a déclaré Philippe Baptiste, président du CNES, à propos de l’augmentation du budget lors d’une conférence de presse des chefs d’agences spatiales lors de l’IAC plus tard dans la journée. “Nous devons décider quelle fraction de ces neuf milliards est dédiée à l’ESA et quelle partie est dédiée à d’autres types de programmes.”

“Nous avons toujours beaucoup investi dans les lanceurs”, a déclaré Baptiste lors d’une table ronde de l’IAC sur la prochaine réunion ministérielle de l’ESA. “Il n’y a pas de stratégie européenne dans l’espace si nous n’avons pas un accès européen à l’espace.”

L’augmentation globale est conforme aux plans de l’ESA visant à obtenir une augmentation budgétaire de 25 % lors de la réunion ministérielle de novembre. L’ESA demandera plus de 18 milliards d’euros à ses États membres pour financer des programmes existants et de nouvelles initiatives pour les trois prochaines années.

Josef Aschbacher, directeur général de l’ESA, a défendu cette augmentation comme une nécessité pour l’Europe de suivre le rythme des autres grands acteurs spatiaux. Au cours de la table ronde de l’IAC, il a noté que les budgets aux États-Unis et en Chine augmentaient à des rythmes similaires, voire plus rapides. “Notre proposition d’une augmentation de 25% suit plus ou moins le rythme”, a-t-il déclaré. “Ce que nous visons, c’est de nous assurer de ne pas être mis hors course.”

Il a reconnu lors d’une conférence plénière que l’ESA recherchait cette augmentation dans des circonstances « aussi difficiles que jamais », y compris les effets de la pandémie, l’inflation et d’autres préoccupations économiques, et l’invasion russe en cours de l’Ukraine qui a perturbé de nombreux programmes de l’ESA. “Notre paquet ministériel de novembre aura pour objectif de rendre l’Europe plus indépendante, plus résiliente, plus forte en termes d’infrastructures spatiales”.

Les responsables de plusieurs grands États membres ont exprimé leur optimisme quant à la réunion ministérielle. “On s’attendait à ce que nous ne nous serrions pas les coudes” lors de la crise déclenchée par l’invasion russe, a déclaré Walther Pelzer, directeur général de l’Agence spatiale allemande, lors de la table ronde de l’IAC. “Notre priorité absolue en Allemagne est une ESA forte.”

“Le grand défi à la fin est de faire en sorte que tous les États membres aillent dans la même direction”, a déclaré Anna Rathsman, directrice générale de l’Agence spatiale nationale suédoise et présidente du Conseil de l’ESA, à propos de la prochaine réunion ministérielle.

“La mesure du succès” pour la réunion ministérielle, a déclaré Aschbacher, “est que les États membres, lorsqu’ils viennent à la table au niveau ministériel, sont satisfaits en fin de compte et pensent qu’ils ont fait la bonne chose et prendre les bonnes décisions et rentrer à la maison en souriant.

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