Nach zehn Jahren Verzögerungen, Kontroversen und explodierenden Kosten nähert sich das Space Launch System endlich dem schicksalhaften Datum der Mission Artemis 1.

Besser spät als nie. Nach mehr als zehn Jahren akribischer Entwicklung und unzähligen Verzögerungen ist das Space Launch System endlich zum ersten Mal aus seinem Versteck aufgetaucht. Ein wichtiger Schritt für diese kolossale Rakete mit der Orion-Kapsel, die vier Astronauten zum Mond bringen muss.

Am Donnerstagnachmittag hatte sich die Öffentlichkeit massenhaft am Fuße des Vehicle Assembly Building (VAB), dem Montagezentrum des legendären Kennedy Space Center, versammelt. Sie konnten der Freilassung dieses Riesen beiwohnen 98m hoch, transportiert mit einer auf Gleisen montierten Plattform. Langsam, aber sicher beförderte er die Struktur in einer Hochspannungsfahrt, die etwa 11 Stunden dauerte, zur Startrampe.

Die Zielgeraden vor dem Jungfernflug

In den kommenden Tagen und Wochen wird die NASA die Maschine an alle Hydrauliksysteme anschließen, die eine Wartung vor dem Start ermöglichen. Es wird zunächst notwendig sein, den Betrieb aller Systeme und Instrumente sicherzustellen und dann das Einfüllen des Kraftstoffs in Angriff zu nehmen.

Zu diesem Zeitpunkt wird die Agentur den allerletzten Test dieser Serie angreifen können, nämlich die „Wet Dress Rehersal“. Im Wesentlichen ist es eine Test- und Übungssequenz für Bodenpersonal, die den realen Bedingungen so nahe wie möglich kommt. Zunächst besteht es darin, die Tanks mit flüssigem Wasserstoff und Sauerstoff zu füllen, deren Kombination den Antrieb der Maschine ermöglichen wird.

Das Hauptziel besteht darin, zu überprüfen, ob alle Systeme und insbesondere die Triebwerke wie erwartet funktionieren, sobald die Rakete mit diesen Flüssigkeiten beladen ist (daher der Begriff nass, was auf Englisch „nass“ bedeutet). Sie werden auch die Bodensysteme und die Schnittstellen zwischen den verschiedenen Elementen der Rakete testen. Ingenieure werden diese Gelegenheit auch nutzen, um einige knifflige Szenarien zu proben, wie zum Beispiel das Notabschaltverfahren.

Nach dieser nassen Generalprobe steht die Rakete kurz vor ihrem Jungfernflug. Sie wird dann den umgekehrten Weg nehmen und ein letztes Mal im VAB Schutz suchen. Anschließend können die Ingenieure vor dem großen Start alle Instrumente und Subsysteme ein letztes Mal testen.

Der allererste Testflug der SLS ist für nächsten Mai oder Juni geplant, sobald diese letzten Vorbereitungen abgeschlossen sind. In diesem Moment soll es dann in Richtung Mondbahn starten, um die berühmte Orion-Kapsel dorthin zu transportieren – allerdings ohne Astronauten an Bord.

Tatsächlich soll diese erste Mission, nüchtern Artemis 1 getauft, noch nicht dazu dienen, Astronauten zurück zum Mond zu bringen. Ziel ist es zunächst, die Kapsel im Orbit um den Mond zu platzieren, um die gesamte Ausrüstung unter realen Bedingungen zu testen. Es wird dann zur Erde zurückkehren, bevor es mitten im Ozean abstürzt … und dies ist ein Punkt, der viele Augenbrauen hochzieht.

Ein langer Weg zwischen Verzögerungen und Kontroversen

Denn auch wenn dieser Erstflug offensichtlich einen wichtigen und zu begrüßenden Schritt darstellt, ist das Programm nicht frei von Vorwürfen und Unsicherheiten. Weit weg von dort. Denn SLS und Orion sind Teil eines Projekts, das 2010 initiiert wurde, lange bevor die amerikanische Regierung offiziell beschloss, zum Mond zurückzukehren. Und damals war die Landschaft merklich anders.

Denn SpaceX hat keinen Stein, sondern einen riesigen Hinkelstein in den Aerospace-Teich geworfen. Seit ihrem dramatischen Aufstieg hat die Industrie begonnen, ihr Modell auf der Grundlage wiederverwendbarer Fahrzeuge nachzuahmen; ein Ansatz, der für die Herausforderungen, die diese Branche an der Wende erwarten, viel besser geeignet erscheint.

Das Problem ist, dass sich die Pläne der NASA für die SLS in dieser Zeit nicht um ein Jota geändert haben. Dieser Riese ist immer noch ein Einwegwerfer; ein Modell, das etwas veraltet erscheint, im aktuellen Kontext sogar völlig veraltet. Eine schmerzliche Beobachtung, wenn man bedenkt, dass die NASA nach Schätzungen bis 2025 noch mehr als 50 Milliarden für das Artemis-Programm ausgeben muss, darunter mehr als 4 Milliarden pro SLS-Start …

Dieses ohnehin heikle Thema gewann noch mehr an Bedeutung, als sich Verzögerungen und Kostenüberschreitungen zu häufen begannen, teilweise aufgrund von Fahrlässigkeit Boeings . Trotz dieses finanziellen Lochs war die NASA immer optimistischer. Sie verteidigt ihr Programm weiterhin mit Händen und Füßen. Insbesondere behauptet sie, dass der Preis pro Start nach den ersten drei Missionen deutlich sinken wird.

Beachten Sie auch, dass die NASA nicht vollständig für diese Situation verantwortlich ist. Die Luft- und Raumfahrt ist ein Sektor, in dem diese Verzögerungen so häufig sind, dass sie fast zur Routine gehören. Andererseits hat sich das von der Regierung der NASA zur Durchführung dieses Programms zugewiesene Budget nicht um ein Jota verändert.

Jedenfalls sollte das SLS-Orion-Duo die geplante Rückkehr zum Mond dennoch ermöglichen. Dies wird zuerst die oben erwähnte Mission Artemis 1 durchlaufen, dann Artemis 2, die diesmal Astronauten in die Umlaufbahn um den Mond schicken wird. Die Mondlandung ist für Artemis 3 geplant, voraussichtlich nicht vor 2026. Doch jenseits dieser Frist sieht die Zukunft der SLS relativ ungewiss aus.

Der SLS, ein totgeborener Gigant?

Allerdings wurde das Fahrzeug für diesen einzigartigen Einsatz optimiert, insbesondere mit sehr kostengünstig herstellbaren Boostern. Aber am Ende bleibt die Schlussfolgerung dieselbe; So wie es aussieht, ist der Ansatz klar gegen den aktuellen Trend und das SLS-Orion-Duo scheint definitiv nicht mit der Luft- und Raumfahrt der Zukunft kompatibel zu sein.

Wenn die Öffentlichkeit und Fachleute daher mit unverhohlenem Fieber auf die Rückkehr zum Mond warten, sind dies alles die gleichen wichtigen Überlegungen, die die Organisation der NASA schwer belasten könnten. Es wird also interessant sein zu sehen, welchen Ansatz sie favorisieren wird.

Wird die Agentur einen Rückzieher machen und ein neues System entwickeln? Das ist genug unwahrscheinlich angesichts der Summen und der Zeit, die erforderlich sind, um ein solches Projekt auf die Beine zu stellen; SLS-Beamte wissen das nur zu gut. Außerdem wäre es ein ziemlich unrühmliches Eingeständnis von Schwäche.

Wird es sich dann entscheiden, die Idee, eigene Fahrzeuge zu entwerfen, vollständig aufzugeben und diesen Aspekt an einen Drittanbieter wie SpaceX auszulagern? Oder wird sie diese bereits vor ihrer Einweihung bereits rückläufige Trägerrakete im Gegenteil bis 2030 weiter betreiben, wie es im aktuellen Programm noch vorgesehen ist?

Die SLS, die XXL-Rakete der NASA, kehrt zum Mond zurück

Die SLS-Trägerrakete – oder Space Launch System – verließ zum ersten Mal in der Nacht von Donnerstag auf Freitag ihren Hangar. Diese Rakete, die stärkste in der Geschichte der amerikanischen Weltraumforschung, soll es Astronauten ermöglichen, wieder Mondboden zu betreten. Und um dies zu erreichen, benötigen Sie einen überdimensionalen Launcher.

Von der Spitze seiner fast 100 Meter verkörpert es die Erneuerung der amerikanischen Weltraumambitionen. Die SLS-Rakete (Space Launch System) trat in der Nacht von Donnerstag, dem 17. März, auf Freitag, den 18. März, elf Jahre nach dem Start des Programms durch die NASA zum ersten Mal öffentlich zu Testzwecken auf.

Vor allem aber bewegte es sich fast elf Stunden lang langsam in Richtung der Startrampe des berühmten Schießkomplexes 39B im Weltraumzentrum Cape Canaveral, von wo aus vor fünfzig Jahren die letzten bemannten Missionen zum Mond des Apollo-Programms starteten.

Mehr als 100 Meter hoch, um zum Mond zu gelangen

Es ist kein Zufall. SLS ist das Herzstück des vom ehemaligen US-Präsidenten Donald Trump ins Leben gerufenen Artemis-Programms, das es den Vereinigten Staaten ermöglichen soll, möglichst schon 2025 zum Mond zurückzukehren ein außergewöhnliches Ereignis, das in Erinnerung bleiben wird“, freute sich Tom Whitmeyer, ein hochrangiger NASA-Beamter, der für Weltraumforschungssysteme verantwortlich ist.

Der Ehrgeiz des Space Launch Systems lässt sich sofort anhand seiner Größe erahnen. Einfach gesagt, je größer diese Raketen sind, desto weiter wollen sie fliegen. Die mythische Saturn-V-Trägerrakete der NASA, die es Neil Armstrong ermöglichte, zum Mond zu fliegen, war 113 Meter hoch, während die endgültige Größe der SLS 117 Meter hoch sein muss (vorerst nur die erste Version der Rakete, die 99 Meter lang ist, errichtet wurde).

Trägerraketen wie Falcon 9 oder Ariane 5 von Space X sind etwas mehr als 50 Meter lang. Das reicht aus, um die 408 km von der Erde entfernte Internationale Raumstation zu erreichen. Aber der Mond ist zehnmal weiter entfernt.

Die Antriebskraft kommt von Motoren, die Kraftstoff benötigen. Und für Weltraumraketen ist es eine Mischung aus Wasserstoff und flüssigem Sauerstoff. Eine Montage, die sich in mehr als fünfzig Jahren Weltraumforschung bewährt hat, aber immer noch sehr schwerfällig ist.

Kein großer Technologiesprung

Und wenn das Space Launch System so groß ist, ist das auch ein Zeichen dafür, dass es seit der Ära von Saturn V „keinen großen technologischen Sprung nach vorne in Bezug auf die Antriebsart gegeben hat“, betont François Forget. Es wird geforscht, um zu versuchen, Alternativen zu finden, wie zum Beispiel nuklearbetriebene Raketen, aber bisher ist noch nichts zum Tragen gekommen. Arbeit, die diese Raketen billiger machen sollte.

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