Em apenas um ano e meio em Marte, o rover Perseverance da NASA completou sua missão científica. A agência espacial organizou esta semana um ponto de palco para discutir os destaques desde a chegada ao planeta vermelho. O destaque são as amostras de rochas e a descoberta de matéria orgânica.

Moléculas orgânicas no Wildcat Ridge

Uma rocha chamada Wildcat Ridge, localizada em uma antiga região do delta do rio Jezero Crater, foi uma das estrelas desta apresentação. Perseverance conseguiu tirar duas amostras desta rocha argilosa. Wildcat Ridge é particularmente interessante porque acredita-se que as moléculas orgânicas (chamadas aromáticas) que ele contém sejam uma bioassinatura potencial, que a Nasa descreve como uma substância ou estrutura que poderia ser evidência de vida passada, mas também poderia ter sido produzida sem a presença de vida. .

A equipe do rover enfatizou que encontrar matéria orgânica não significa que eles encontraram evidências de vida antiga. Moléculas orgânicas já foram vistas em Marte antes, pelo rover Curiosity na cratera Gale e pela Perseverance, que encontrou moléculas contendo carbono.

Graças ao seu instrumento Sherloc (Scanning Habitable Environments with Raman & Luminescence for Organics & Chemicals), o rover realizou uma análise inicial desta rocha. “Em sua análise de Wildcat Ridge, o instrumento Sherloc registrou as detecções orgânicas mais abundantes da missão até hoje”, detalha a NASA.

Os cientistas pegaram pistas familiares na análise de Wildcat Ridge. “No passado distante, a areia, lama e sais que compõem a amostra Wildcat Ridge hoje foram depositados em condições onde a vida poderia ter prosperado”, diz Ken Farley, cientista do projeto Perseverance. “O fato de que a matéria orgânica foi encontrada em tal rocha sedimentar, que é conhecida por preservar fósseis de vida antiga aqui na Terra, é significativo. »

A perseverança não está equipada para encontrar evidências definitivas de vida microbiana antiga no Planeta Vermelho. “A realidade é que o ônus da prova para estabelecer a vida em outro planeta é muito, muito alto”, disse Ken Farley. Isso exigirá o exame de rochas marcianas de perto e pessoalmente em laboratórios na Terra.

O retorno das amostras

Perseverance atualmente tem 12 amostras de rochas a bordo, incluindo as peças de Wildcat Ridge e amostras de outra rocha sedimentar do delta chamada Skinner Ridge. No início da missão, o rover também coletou amostras de rochas que indicam o impacto da antiga atividade vulcânica na cratera.

A NASA está tão satisfeita com a diversidade das amostras coletadas que planeja depositar alguns dos tubos cheios na superfície em breve para a futura missão MSR (Mars Sample Return). O MSR é um projeto ambicioso que envolve o envio de uma sonda para Marte, recuperando as amostras de Perseverance, levantando-as da superfície e devolvendo-as à Terra para estudo. A missão está em desenvolvimento. Se tudo correr como planejado, essas rochas podem chegar em 2033.

A NASA espera que o Perseverance ainda esteja funcionando nominalmente quando o módulo de pouso MSR chegar e possa se juntar a ele e entregar amostras. Deixar algumas amostras no solo tão cedo na missão é uma segurança adicional para garantir que elas possam ser recuperadas por outros meios se o rover não estiver mais operacional.

A perseverança coletou amostras em pares. Por exemplo, ele poderia manter um tubo Wildcat Ridge a bordo e deixar o outro cair no chão. “O fato de que estamos a semanas de implantar as amostras de Perseverance e apenas alguns anos de trazê-las de volta à Terra para os cientistas estudarem em grande detalhe é realmente fenomenal”, entusiasma-se a diretora do JPL, Laurie Leshin, da NASA. “Vamos aprender muitas coisas.”

A continuação da aventura para Perseverance

Depois de explorar o centro da cratera Jezero, a equipe do rover planeja o que vem a seguir. Perseverança poderia se aventurar até a borda da cratera, com vários caminhos possíveis para subida. O helicóptero Ingenuity, cujo desempenho superou todas as expectativas, deve jogar os olheiros. A Nasa optou por explorar a Cratera Jezero por causa da presença de água no passado e como as rochas ali poderiam preservar vestígios de vida antiga.

Espaço: o rover Perseverance detectou potenciais bioassinaturas em Marte

O rover Perseverance deu um grande passo em sua busca por vestígios de vida antiga em Marte. O robô coletou amostras consideradas “as mais valiosas”, segundo os cientistas. Eles conteriam potenciais bioassinaturas cuja natureza terá que ser confirmada na Terra, anunciou a NASA na quinta-feira. No momento, ainda não podemos dizer com certeza que isso é uma prova de que a vida existiu no planeta vermelho, mas essas amostras representam a melhor chance de detectar a possibilidade de uma vida microbiana antiga.

Amostras potencialmente sinais de uma vida passada

Resta, de fato, uma parte de dúvida: uma bioassinatura potencial pode ter sido produzida pela presença de vida, mas também por outro mecanismo que não envolve a vida. Para considerar esta bioassinatura como definitiva, essas amostras terão, portanto, que ser analisadas por poderosos instrumentos de laboratório. A Nasa planeja trazê-los de volta com outra missão até 2033. “Acho que é seguro dizer que estas serão, e já são, as amostras de rochas mais valiosas já coletadas.” disse David Shuster, professor da Universidade da Califórnia, Berkeley, que atualmente está trabalhando nas valiosas amostras.

Dois testemunhos foram obtidos por perfuração em uma rocha chamada “Wildcat ridge”. Com cerca de um metro de altura, está localizado em um delta que se formou há cerca de 3,5 bilhões de anos, onde um rio e um antigo lago se encontram. Uma rocha particularmente interessante porque é uma rocha sedimentar que parece ter se formado quando a água do lago evaporou. Para David Shuster, “Wildcat ridge” tem, portanto, “um alto potencial para a conservação de uma bioassinatura”.

Analisada separadamente por um instrumento na ponta do braço robótico do Perseverance, a rocha revelou a presença mais abundante de compostos orgânicos detectados em um ano e meio de missão. Esses compostos, compostos principalmente de carbono e possivelmente hidrogênio, são os elementos básicos da vida.

Durante as análises anteriores, essas amostras foram detectadas em menor quantidade pelo Perservance Rover, principalmente na cratera Jezero, que continha o lago. De acordo com Sunanda Sharma, cientista do Laboratório de Propulsão a Jato da NASA: “À medida que avançamos pelo delta, as pistas ficam cada vez mais fortes”. “Pessoalmente, acho esses resultados muito emocionantes, porque parece que estamos no lugar certo, com os instrumentos certos, em um momento crucial”, disse ela.

O rover Perseverance detectou potenciais bioassinaturas em Marte

Este é um marco importante para o rover Perseverance em sua busca por vestígios de vida antiga em Marte. A NASA anunciou na quinta-feira que havia coletado amostras potencialmente contendo bioassinaturas.

“Acho que é seguro dizer que estas serão, e já são, as amostras de rochas mais valiosas já coletadas”, disse David Shuster em entrevista coletiva da Universidade da Califórnia em Berkeley. Porque se ainda não é uma prova de que a vida existiu no planeta vermelho, essas amostras podem permitir detectar com certeza uma possível vida microbiana antiga.

Traços de vida antiga em Marte? O rover Perseverance detectou potenciais bioassinaturas

Uma bioassinatura potencial pode ter sido produzida pela presença de vida, mas também por algum outro mecanismo que não envolve vida. Para considerar esta bioassinatura como definitiva, essas amostras terão, portanto, de ser analisadas por poderosos instrumentos de laboratório na Terra. A NASA planeja trazê-los de volta com outra missão até 2033.

“Acho que é seguro dizer que estas serão, e já são, as amostras de rochas mais valiosas já coletadas”, David Shuster, da Universidade da Califórnia em Berkeley.

Dois núcleos do tamanho de um dedo mindinho, mantidos em tubos selados a bordo do rover, foram retirados perfurando uma rocha chamada “Wildcat ridge”. Com cerca de um metro de altura, está localizado em um delta que se formou há cerca de 3,5 bilhões de anos, onde um rio e um antigo lago se encontram.

Coletar essas amostras não será fácil.

Esta rocha é particularmente interessante porque é uma rocha sedimentar, que parece ter se formado quando a água do lago evaporou.