Apesar de duas primeiras partidas fracassadas, a NASA pretende realizar o primeiro lançamento tripulado de um foguete à Lua em 2025. Outras grandes potências seguirão o exemplo, porque as apostas são imensas.

Para os especialistas, os repetidos contratempos da missão Artemis I, duas vezes adiada por motivos técnicos, não são de forma alguma uma surpresa. “Faz parte dos programas espaciais”, reagiu o chefe da NASA. A decolagem para a Lua ainda deve ocorrer entre 19 de setembro e 31 de outubro. As apostas são altas. Apesar do sucesso do primeiro pouso humano em 20 de julho de 1969, o sucesso do programa Artemis seria uma façanha. A curto prazo, o Artemis I visa garantir que a cápsula Orion, destinada ao transporte de astronautas, resista ao transporte. Isso não é óbvio, uma vez que a estrela lunar está 1.000 vezes mais distante do que a Estação Espacial Internacional, cujas viagens são muito mais fáceis agora.

O desafio não é apenas técnico. É político e científico. Comecemos pelo primeiro aspecto. O primeiro país capaz de retornar à Lua voltaria a gozar de status de grande potência, assim como no século passado. Isso é menos anedótico do que parece em nosso tempo, quando as cartas estão sendo redistribuídas, especialmente entre a China e os EUA. Pequim, precisamente, não vê com bons olhos a missão Artemis. O regime chinês está claramente na corrida. A China se tornou a primeira nação em 2019 a pousar uma sonda no lado oculto da Lua. Ela trouxe de volta uma amostra de solo lunar um ano depois, como a URSS e os Estados Unidos haviam feito antes dela. A China está atualmente realizando testes e pretende enviar astronautas à Lua até 2030. O programa Artemis está atualmente muito mais avançado, embora, segundo especialistas e astronautas, o prazo de 2025 possa ser adiado. De fato, este projeto lunar ainda precisa encontrar financiamento para ter sucesso. Rússia, Índia, Japão, UE… também estão interessados ​​na Lua.

O segundo aspecto, o cientista, é de uma ordem completamente diferente. Por um lado, um retorno à estrela lunar permitiria estudar mais profundamente a origem da Terra e do sistema solar. Por outro lado, a Lua é rica em recursos. Em particular, representa uma reserva de 10.000 toneladas de hélio 3, essencial para futuras reações de fusão nuclear. Para comparação, a Terra abrigaria apenas 15 toneladas. A Lua também contém água na forma de gelo dentro de crateras. Por fim, o solo lunar também tem uma dimensão estratégica para a conquista espacial que se seguiria. Poderia servir como uma segunda plataforma de lançamento quando chegar a hora de estender a exploração do sistema solar, capaz de transportar astronautas a um custo menor.

Custos e Benefícios

Todo o programa Artemis deve custar US$ 93 bilhões, financiados por impostos americanos. Mas esse custo será compensado pelo ganho ligado à inovação nos Estados Unidos, que é difícil de estimar. Outro custo é mais problemático: para um único voo de cerca de dez minutos, cerca de 80 toneladas de equivalentes de CO2 são emitidas na atmosfera. Isso é mais de 6 vezes a quantidade de CO2 emitida por um europeu ao longo de um ano inteiro. Artemis I levarei entre 2,5 e 4 dias para chegar à Lua.

Quem é o dono da Lua?

Em 1967, o Tratado do Espaço Exterior foi ratificado pela maioria dos países ativos além das nuvens. Prevê a liberdade de acesso ao espaço exterior e a proibição do desenvolvimento de armas nucleares ou outras armas de destruição em massa. Além disso, em 1979, o Tratado da Lua foi ratificado, notadamente pela Bélgica. Isso atesta que a estrela e seus recursos naturais “constituem patrimônio comum da humanidade”. Além disso, estabelece que a Lua só pode ser usada para fins pacíficos e que qualquer atividade nela deve se enquadrar na estrutura da Carta das Nações Unidas. O problema é que… nem os Estados Unidos, nem a China, nem a Rússia assinaram. Alguns países como França e Índia assinaram sem ratificá-lo.

Um europeu lunar?

A hora do primeiro europeu na Lua ainda não chegou. A UE está de fato atrasada na conquista lunar e espacial em geral. No entanto, a missão Artemis I é considerada por todos os especialistas como um novo começo para a exploração espacial. A Agência Espacial Europeia pretende não perder nenhuma oportunidade. Ela também trabalha com a NASA como parte do programa Artemis. No entanto, não sejamos ingênuos: o sucesso da Artemis será estritamente americano. A Europa estava de fato ausente da proeza dos anos 60 e 70. Como tal, ainda permanece muito atrás dos EUA, Rússia, China ou mesmo Índia e Japão.

A agência espacial chinesa encontrou um novo mineral na Lua

A China continua seu progresso espetacular no campo do espaço. Além dos avanços de sua impressionante estação espacial, o país de Xi Jinping também apresenta descobertas espetaculares do lado das ciências planetárias; A Administração Espacial Nacional da China (CNSA) acaba de anunciar a descoberta de um novo material na Lua.

Uma missão bem executada

Para conseguir isso, Chang’e 5 carregou as amostras em um segundo veículo pequeno. Este último foi devolvido diretamente à órbita da Lua. Foi então recolhido por um orbitador especializado que transferiu seu conteúdo para uma cápsula antes de voltar para a Terra. Pouco antes de sua chegada, ele lançou seu saque em uma órbita muito especial. Isso permitiu que a cápsula realizasse uma reentrada atmosférica suave. Ela acabou caindo no meio da Mongólia, onde foi resgatada pelas tropas do CNSA.

Com a missão de coleta agora concluída, a máquina aproveitou a atmosfera da Terra para desacelerar e reajustar sua órbita antes de retornar ao seu destino final, o ponto de Lagrange L1. Agora serve como uma plataforma de teste para permitir que os engenheiros planejem futuras missões para observar o Sol.

As primeiras amostras foram distribuídas aos pesquisadores a partir de julho de 2021. E desde então, os pesquisadores chineses continuam vasculhando esse tesouro científico. Este foi um trabalho particularmente meticuloso. Eles tiveram que isolar manualmente um pequeno fragmento cristalino entre 140.000 outras partículas. Um pé no saco, sabendo que a amostra do Changesite — (Y) media cerca de 10 mícrons, cinco a dez vezes menor que a fatia de um cabelo médio.

Enquanto isso, Artemis está mastigando o pedaço.

A China, portanto, torna-se oficialmente a terceira nação do mundo a identificar um novo mineral em nosso satélite. Até agora, apenas os Estados Unidos e a Rússia podem reivindicar esse feito. “É um grande sucesso científico”, regozija-se Dong Baotong, vice-presidente da Autoridade de Energia Atômica da China, com quem a CNSA colaborou no contexto deste trabalho.

Os pesquisadores envolvidos neste trabalho esperam que esta descoberta enriqueça seus conhecimentos sobre a formação da Lua e sua evolução. Esta amostra também pode conter pistas sobre a melhor maneira de explorar os recursos da Lua.

O contingente poderá fazer novas descobertas desse tipo por ocasião de Artemis 3; esta missão deve trazer os astronautas de volta à Lua por volta de 2025, e eles certamente não retornarão de mãos vazias. Mas para isso, já seria necessário que o Space Launch System, peça central deste programa, conseguisse finalmente decolar para lançar a missão Artemis 1…

China planeja mais missões lunares após encontrar novo mineral lunar

A China planeja lançar três missões não tripuladas à Lua nos próximos 10 anos, buscando competir com os Estados Unidos na nova era da exploração espacial.

Liu Jizhong, funcionário do Centro de Exploração Lunar e Programa Espacial da China, disse que a Administração Espacial Nacional da China, que é equivalente à NASA, recebeu aprovação para enviar três orbitadores à Lua como parte do programa lunar Chang’e.

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O anúncio veio um dia depois que a China anunciou que havia descoberto um novo mineral lunar, graças a amostras recuperadas pela missão Chang’e-5. Nomeado Changesite-(Y), a agência de notícias oficial Xinhua descreveu-o como uma espécie de cristal colunar transparente incolor. Diz-se que contém hélio-3, uma espécie semelhante que foi especulada como uma futura fonte de energia.