Asteróides ou explosões solares, para citar alguns, representam ameaças existenciais que podem mudar a face de nossa civilização em um piscar de olhos; basta se interessar pelo destino dos dinossauros ou pelo evento Carrington para saber com certeza.

Mas há outros perigos ainda mais concretos, e não há necessariamente a necessidade de escanear o espaço para identificá-los; eles podem estar bem debaixo de nossos narizes, bem na Terra. Obviamente, podemos mencionar as pandemias. Mas os geólogos queriam relembrar outro elemento que a humanidade tende a subestimar: vulcões.

Os últimos são tudo menos raros; a Terra é percorrida de ponta a ponta, e grande parte delas ainda está ativa. Uma erupção vulcânica, portanto, não é incomum. A maioria deles nem sequer representa uma ameaça direta às populações.

Mas em alguns casos específicos, o quadro pode ser muito diferente; alguns vulcões podem dar origem a erupções cataclísmicas, capazes de desfigurar nosso planeta para sempre – com todas as consequências que se possa imaginar para a humanidade.

Hunga Tonga, uma merecida dose de reforço

Fomos lembrados dessa eventualidade novamente recentemente, durante a massiva erupção do Hunga Tonga no arquipélago de Tonga em 14 de janeiro – a maior do século 21. As consequências deste evento foram terríveis para a população local.

Os cabos submarinos foram cortados, o que interrompeu as comunicações no arquipélago por vários dias. A agricultura, a pesca e a infraestrutura em geral também foram prejudicadas pela queda de cinzas que cobriu tudo por centenas de quilômetros ao redor. Tsunamis foram documentados no Japão e na América.

Felizmente, a erupção durou apenas cerca de dez horas, e os cenários mais catastróficos puderam ser evitados. Se fosse mais longo, as consequências poderiam ter sido muito piores, com repercussões globais nas comunicações, cadeias de suprimentos, saúde e clima.

Supererupções, uma ameaça muitas vezes minimizada

Com base nas leituras feitas nas calotas polares, eles foram capazes de determinar que esses eventos eram muito mais frequentes do que se pensava anteriormente. Eles explicam que até o final do século, a humanidade tem aproximadamente 1 chance em 6 de experimentar uma erupção de magnitude 7 em 8 – 10 a 100 vezes mais poderoso que o de Tonga. Isso significa que é muito mais provável que experimentemos uma supererupção do que o impacto de um enorme asteroide.

No entanto, erupções desse tipo já causaram mudanças radicais no clima e levaram à queda de civilizações inteiras. E apesar dessa realidade bem documentada, a humanidade não fez quase nada para limitar o impacto “abrupto e imenso” de tal evento caso ocorra hoje.

É certo que a pesquisa fez grandes progressos; os vulcões mais ameaçadores são hoje assisti como leite em chamas. Mas permanece que, no estado, a descoberta é aproximadamente a mesma das erupções solares mais violentas (veja nosso artigo); nós não poderíamos quase nada para proteger setores críticos como agroalimentar, transporte, comércio, finanças, energia ou comunicações… enquanto os tomadores de decisão políticos, no entanto, dedicaram centenas de milhões à defesa contra asteroides – uma ameaça bastante anedótica em comparação.

Prevenir é melhor, mas também tem que saber curar

“Isso deve mudar”, martelam os pesquisadores em sua publicação. Eles explicam que será absolutamente necessário multiplicar esforços em várias frentes muito importantes. Para começar, eles explicam que é fundamentalaumentar o trabalho de pesquisa em torno de vulcões ativos para melhorar nossa capacidade de prever erupções.

Os autores aproveitam esta oportunidade para nos lembrar que é hora de implantar um satélite, ou mesmo uma constelação de sondas inteiramente dedicado ao monitoramento exclusivo de vulcões. Atualmente, ainda não há objeto desse tipo, o que parece simplesmente aberrante em nosso tempo, quando o aeroespacial avança muito rapidamente.

Eles também sugerem explorar a trilha de geoengenharia vulcânica em grande escala controlar o comportamento dos vulcões. Ainda soa como ficção científica no momento, mas com uma ameaça tão grande, todos os ângulos de ataque devem ser considerados.

Além disso, tendo em conta as potenciais consequências, seria muito imprudente limitar-se à mera prevenção; agora vai ter que ser proativo. Os autores querem encorajar grupos de pesquisa interdisciplinares a trabalhar ativamente nessas questões.

Fazer o avestruz é inútil. É absolutamente necessário enfrentar o problema de frente, fazer perguntas incômodas e imaginar os cenários mais catastróficos para propor soluções. Porque se a humanidade for pega desprevenida por um cataclismo dessa magnitude, há um risco significativo de que ela nunca se recupere.

O risco de erupções vulcânicas máximas aumenta nos próximos anos

Os cientistas garantem que até o final deste século as erupções vulcânicas em grande escala serão mais frequentes do que imaginamos. E, de acordo com um estudo desenvolvido pelo professor de vulcanologia Michael Cassidy, do Centro para o Estudo do Risco Existencial da Universidade de Cambridge, no Reino Unido, e a pesquisadora associada Lara Mani, a humanidade não está preparada para isso.

Embora não recebam tanta atenção popular quanto os asteróides, por exemplo, os vulcões devem ser uma grande preocupação para as pessoas na Terra por duas razões principais.

Primeiro, porque eles não são uma ameaça externa – eles já estão lá, prontos para explodir a qualquer momento. E segundo, porque estão espalhados pelo globo, muitas vezes camuflados por belas paisagens que escondem potencial letal.

De acordo com o Índice de Explosividade Vulcânica (VSI), a classificação de magnitude máxima para uma erupção é 8. Em 1815, o Monte Tambora na Indonésia experimentou uma erupção de magnitude 7, matando cerca de 100.000 pessoas. Lá você já pode ter uma ideia dos danos que uma erupção de grau 8 pode causar.

À semelhança do que acontece com a escala Richter na sismologia, cada unidade IEV corresponde a um processo que aumenta numa escala exponencial de 10, dado o volume de material piroclástico ejetado, a altura da coluna eruptiva, a duração em horas e os elementos de qualidade avaliação.

Eles dizem que há um “grande equívoco” de que os riscos de grandes erupções são baixos e chamam a atual falta de investimento do governo em monitorar e responder a possíveis desastres vulcânicos de “imprudente”.

Embora o monitoramento de vulcões e nossa capacidade de mobilizar assistência internacional de socorro a desastres tenham melhorado desde o episódio do Monte Tambora, não é suficiente evitar uma “supererupção” ou permitir que as pessoas sobrevivam.

“O mundo não está preparado para tal evento”, dizem os pesquisadores. “A erupção de Tonga deve ser um alerta. Dados recentes de núcleos de gelo sugerem que a probabilidade de uma erupção de magnitude 7 (10 ou 100 vezes mais intensa que Tonga) ou maior neste século é de 16%. Erupções dessa magnitude causaram no passado mudanças climáticas abruptas e o colapso de civilizações, e foram associadas a um aumento de pandemias.

Eles lamentam que, apesar de tudo, pouco investimento tenha sido feito para mitigar o que uma erupção dessa magnitude poderia causar. “Os impactos se espalhariam por meio de transporte, alimentos, água, comércio, energia, finanças e comunicação em nosso mundo globalmente conectado. »

“No próximo século, erupções vulcânicas em grande escala são centenas de vezes mais prováveis ​​de ocorrer do que impactos de asteroides e cometas”, afirmam os autores. “O impacto climático desses eventos é comparável, mas a resposta é muito diferente. »

Eles explicam que enquanto a “defesa planetária” recebe centenas de milhões de dólares em financiamento a cada ano e várias agências globais se dedicam a isso, o mesmo não acontece com os vulcões.

No final deste mês, a missão DART (Dual Asteroid Redirection Test) da NASA tentará desviar a trajetória de um asteróide, testando capacidades para desviar futuras rochas espaciais em rota de colisão com a Terra.

Este projeto de preparação antecipada tem um custo de mais de 300 milhões de dólares americanos (equivalente a mais de 1,5 bilhão de reais). “Por outro lado, não há ação coordenada, nem investimento em grande escala, para mitigar os efeitos globais das erupções em grande escala”, protestam os autores do estudo. “Isso tem que mudar. »

Segundo os cientistas, é fundamental dedicar mais atenção ao monitoramento vulcânico, incluindo observação aérea e por satélite, além do monitoramento terrestre. Segundo eles, os vulcanólogos aspiram a uma espaçonave especializada na observação de vulcões.