Au milieu de la mission d’exploration la plus éloignée de l’histoire, la NASA avait des plans d’urgence pour tout sauf Trump.

La NASA organise une grande fête du Nouvel An. Alors qu’une partie du monde célèbre son entrée en 2019, New Horizons dépassera « Ultima Thule », un « objet classique de la ceinture de Kuiper » qui est devenu plus intéressant à mesure que nous l’approchions. La démonstration la plus claire que dans l’espace le vieil adage selon lequel « de près, personne n’est normal » est également respecté.

New Horizons était la même sonde qui a visité Pluton en 2015, et tout en menant l’exploration la plus détaillée de l’histoire, la NASA a été laissée de côté. Une agence qui a des protocoles pour tout n’a pas de protocoles pour un problème de plus en plus répandu : l’inefficacité des politiciens.

Au milieu de la mission d’exploration la plus éloignée de l’histoire, la NASA avait des plans d’urgence pour tout sauf Trump

Le long voyage des Nouveaux Horizons

La sonde New Horizons a été lancée le 19 janvier 2006, avec l’idée de rechercher de nouveaux satellites ou traces d’anneaux autour de Pluton, faire des cartes de la surface de la planète et de son satellite, Caron. De plus, elle s’est préparée à analyser sa géologie, sa géophysique, ses températures et à rechercher une éventuelle atmosphère à Charon. C’était un succès.

Après avoir étudié Pluton, l’équipe s’est penchée sur la ceinture de Kuiper, une partie extérieure du système solaire pleine de corps glacés (qui nous visitent parfois sous la forme de comètes). Aucun instrument humain n’a étudié en détail cette région du système solaire. Les sondes Voyager et Pioneer 10 et 11 ont traversé la ceinture, mais ne l’ont pas étudiée.

Au milieu de la mission d’exploration la plus éloignée de l’histoire, la NASA avait des plans d’urgence pour tout sauf Trump

Pourquoi ‘Ultima Thule’ est-il spécial ?

La vérité est que ce n’était pas le cas. Comme je l’ai écrit ci-dessus, après avoir visité Pluton, la NASA cherchait un Cubewan (un objet typique de la ceinture de Kuiper) à examiner par New Horizons. C’était une tâche difficile, ces corps spatiaux sont si petits et si éloignés qu’ils sont très difficiles à localiser et, plus encore, à atteindre. ‘Ultima Thule’ a été choisi.

Mais au fur et à mesure que nous nous en approchons et que la sonde l’étudie, nous avons commencé à trouver des données étranges. Les mesures de lumière ‘Ultima Thule’ ne changent pas : les astéroïdes réfléchissent la lumière en quantité directement liée à la surface qui reste face au soleil.

Au milieu de la mission d’exploration la plus éloignée de l’histoire, la NASA avait des plans d’urgence pour tout sauf Trump

Étant donné que les astéroïdes ne sont pas réguliers, cette quantité de lumière change lorsqu’ils tournent et se déplacent dans l’espace. Sauf dans le cas de ‘Ultima Thule’ dont les quantités de lumière ** sont restées stables ces derniers temps ** et qui ont armé de nombreuses théories. Des centaines d’experts attendent les résultats de News Horizons pour voir s’il est un objet exceptionnel (sphérique ?) ou est-ce une coïncidence surprenante.

Des plans d’urgence pour tout

Moins pour les politiciens. Au milieu d’une querelle politique entre Trump et les démocrates pour inclure 5 600 millions pour la frontière avec le Mexique, l’administration américaine a fermé chaque Noël avec plus de 800 000 fonctionnaires suspendus de salaire. Parmi eux, tout le personnel « non essentiel » de la NASA.

Au milieu de la mission d’exploration la plus éloignée de l’histoire, la NASA avait des plans d’urgence pour tout sauf Trump

« C’est ironique : nous faisons l’exploration la plus poussée de l’histoire », expliquait il y a quelques jours Alan Stern, l’investigateur principal de la mission The Verge. « Nous avons des procédures d’urgence pour presque tout, mais nous ne pensons pas à une procédure d’arrêt du gouvernement pendant le survol“.

Enfin il semble qu’il n’y aura pas de problème, les équipes non suspendues pourront tout faire et l’approche est visible en direct sur la chaîne de la NASA. Tout au long de celui-ci, nous apprendrons tous les détails des Nouveaux Horizons, mais tout cela semble être une excellente métaphore de tout ce que nous devons éviter pour l’année à venir : que notre capacité à faire des choses extraordinaires ne soit pas affectée par le jeu politique.