Les ballons Loon de Google ou les satellites Starlink de SpaceX pour offrir Internet à tout le monde, c’est bien. Mais et ballons gigantesques en forme de miroir refléter les communications d’un point de la terre à un autre? La NASA l’a déjà expérimenté en 1960, les premiers « satellites passifs » de l’histoire. Et ça a marché.


Actuellement nous ne concevons pas un monde sans satellites, nous permettent de communiquer à distance et servent également à positionner toutes sortes d’appareils grâce au GPS ou à d’autres systèmes similaires. Il y a soixante ans, les choses étaient très différentes et lorsque la NASA a créé son premier satellite, il était également très différent de ce que nous avons aujourd’hui.

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Project Echo: créer le satellite le plus simple de tous

De façon générale, la fonction d’un satellite est de recevoir un signal d’un point de la terre et de le transmettre à un autre. Pour y parvenir, vous n’avez vraiment pas besoin de vous casser la tête, juste un miroir suffit. C’est ce qui était essentiellement le premier satellite de la NASA: un gigantesque miroir en forme de globe qui reflétait tout signal qui lui était envoyé.


L’un des premiers prototypes à créer des ballons satellites.

Project Echo a été développé dans les années 1960 du siècle dernier à partir d’une idée précédente d’utiliser des ballons pour étudier l’atmosphère. Les ingénieurs américains ont vu une opportunité intéressante dans ces ballons: s’ils étaient assez grands, suffisamment réfléchissants et assez hauts … ils pourraient transmettre des messages. De là, ils se sont mis au travail et le Projet Echo a commencé.

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Le ballon était en plastique avec un revêtement en aluminium cela lui a permis de réfléchir la lumière. Pendant les tests, ils ont expérimenté différentes tailles, bien qu’à la fin le premier ballon qui ait fonctionné avec succès avait environ 30 mètres de diamètre. Un tel ballon, la première chose à laquelle on pense est la quantité de gaz nécessaire pour le gonfler. Oui, c’est vrai, il faut une énorme quantité pour le gonfler, en particulier 18 000 kilogrammes d’air. Mais bien sûr, une fois aux limites de l’atmosphère en raison de la pression, cette quantité chute considérablement à quelques kilogrammes.

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Le problème pour la NASA n’était pas tant de le gonfler que de pouvoir le plier. Pour le mettre dans l’atmosphère, il fallait le mettre dans une capsule et le charger sur une fusée. Ces capsules en forme de sphère mesuraient à peine un mètre de diamètre, y mettre un ballon de 30 mètres de diamètre était le vrai défi. Après la pratique et la pratique, ils ont réussi à trouver le bon pli qui permettrait à la capsule de s’ouvrir dans l’atmosphère, de gonfler le ballon et de ne pas exploser soudainement. Avec la tentative ratée occasionnelle entre les deux.

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Capture d'écran La capsule où le ballon était plié. Via greg.org

Finalement, Le 12 août 1960, le premier satellite passif de la NASA a été déployé dans l’atmosphère avec succès. Echo 1 a transmis comme premier message quelques mots du président américain de l’époque, Dwight D. Eisenhower. « Le ballon satellite, qui a reflété ces mots, peut être librement utilisé par n’importe quel pays pour des expériences similaires dans leur propre intérêt », a déclaré le président américain.


Antenne L’une des antennes utilisées pour envoyer et recevoir des messages.

La chose curieuse à propos de ce satellite est exactement ce qui a été indiqué dans le message, qui pourrait être utilisé par n’importe qui et directement et gratuitement. C’était simplement un miroir, donc n’importe qui avec les bons outils sur le terrain pouvait envoyer ou recevoir des messages.

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Des années plus tard lLa NASA a envoyé un autre ballon dans l’atmosphère appelé Echo 2. Cette fois, il était un peu plus grand (41,1 mètres de diamètre) et sa structure un peu plus rigide lui permettait de rester gonflé sans avoir besoin d’une impulsion constante de gaz à l’intérieur. Celui-ci étant un peu plus grand et dans une position plus rapprochée, est venu à être vu grâce à sa réflexion à l’œil nu (il est encore ironique que ce soit l’un des grands problèmes de Starlink en ce moment).


Capture d'écran 1 Echo 2 de la NASA. Via Wikipedia.

Le germe des satellites d’aujourd’hui

Pendant plusieurs années, ces deux satellites et d’autres comme le PAGEOS ont été utilisés à la fois pour les communications et pour les expériences et la collecte de données de l’atmosphère. Satellites passifs en forme de globe permis les communications transatlantiques et créer une cartographie par triangulation entre autres fonctions.

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PAGES PAGES DE LA NASA. Via Wikipedia.

D’une certaine façon, ils étaient une impulsion pour parier sur la communication par satellite. Jusque-là, les opérateurs ne voyaient l’avenir que dans les infrastructures terrestres. Cependant, ces types de projets ont accru l’intérêt pour les communications aériennes et par satellite.

Vu en perspective et avec la technologie actuelle, on comprend pourquoi ces satellites n’ont pas fini de triompher. Ils étaient grands, leur communication était passive, limitée et avec une vie utile au grand air de l’atmosphère. Les satellites ultérieurs étaient des satellites actifs, qui ont collecté des données spécifiques et les ont envoyées à des points spécifiques, sont les satellites actuels.

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Source: Engadget