Avi Loeb croyait avoir trouvé des extraterrestres. Quelqu’un a-t-il une explication plus simple : la pollution ?

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Avi Loeb croyait avoir trouvé des extraterrestres.  Quelqu’un a-t-il une explication plus simple : la pollution ?

Et si les astéroïdes extérieurs à notre système solaire qui nous sont parvenus (comme Oumuamua) étaient des objets créés par des extraterrestres ? C’est ce sur quoi Avi Loeb, scientifique à Harvard, étudie depuis plusieurs années. Au cours de ses recherches sous-marines, il a trouvé des objets étranges qui, selon lui, pourraient prouver sa théorie.

Une nouvelle étude a une réponse plus simple.

Quelque chose de très humain. Les petites sphères découvertes il y a quelques mois par l’équipe de chercheurs dirigée par Avi Loeb n’avaient probablement pas d’origine extraterrestre, ni même extraterrestre. Une nouvelle étude suggère que ces objets étranges trouvés au fond de la mer pourraient être des cendres de charbon provenant de l’industrie.

Les sphères de discorde. En 2014, un météore a atteint l’atmosphère terrestre. Ce phénomène a été baptisé Intelstellar Meteor 1 (IM1) car, contrairement aux astéroïdes qui atteignent habituellement notre planète, celui-ci semblait provenir de l’extérieur de notre système solaire.

Après l’arrivée d’Oumuamua cinq ans plus tard, Loeb construit son hypothèse sur l’origine de ces objets. Il s’agirait, selon cela, soit d’engins spatiaux, soit de restes de ceux-ci (déchets spatiaux), objets artificiels créés par des civilisations extraterrestres.

Oumuamua passe par là, mais Loeb lance une expédition jusqu’à l’endroit où serait tombée la météorite, reste d’IM1. L’équipe d’exploration de Loeb y a trouvé d’étranges petites sphères. Son analyse initiale semblait étayer sa propre hypothèse, mais des doutes importants subsistaient.

Pollution humaine. Parmi ce groupe de sceptiques pourrait figurer l’experte en sciences planétaires Monica Grady, qui, dans un article de , a expliqué qu’il était trop tôt pour exclure la possibilité que l’origine des sphérules trouvées soit quelque chose d’aussi banal que la pollution industrielle.

Or, une étude de Patricio Gallardo, chercheur à l’Institut Kavli de physique de cosmologie de l’Université de Chicago, semble pencher en faveur de cette deuxième hypothèse. Concernant l’analyse chimique des échantillons, l’étude de Gallardo s’appuie sur les données publiées par Loeb, qui indiquent que les sphérules contiennent des quantités relativement élevées de trois éléments : le béryllium, le lanthane et l’uranium.

La composition de ces objets est certainement inhabituelle pour une météorite et si leur provenance venait de l’espace, la possibilité qu’ils proviennent de l’extérieur de notre système solaire serait élevée. Le problème est évident : personne n’a prouvé l’origine spatiale de ces objets.

Une aiguille dans une botte de foin. Lorsque Loeb et son projet Galileo se sont lancés à la recherche des restes d’IM1, ils ont utilisé des calculs effectués à partir d’observations de la boule de feu laissée par l’objet. Ces calculs ont indiqué une zone circulaire d’un rayon de 48 kilomètres dans laquelle rechercher la météorite.

En supposant qu’une partie de ce météore ait survécu à son entrée dans l’atmosphère. Les sphérules trouvées par l’équipe, qui a fouillé les fonds marins 10 ans après l’arrivée du météore, n’avaient que quelques millimètres de rayon.

Le couteau d’Ockham. La composition des sphérules ne coïncide pas avec celle des météores qui atteignent habituellement notre planète, mais elle est cohérente avec la contamination contaminante présente dans les cendres générées par la combustion du charbon. Gallardo souligne dans un article publié dans la revue que ce fait semble favoriser l’hypothèse selon laquelle l’origine de ces sphères se trouve sur notre propre planète.

Le rasoir d’Ockham repose sur l’idée selon laquelle la réponse la plus simple a tendance à être la bonne. Que ces sphérules soient le produit d’une pollution industrielle semble une hypothèse plus plausible que le fait qu’elles soient le produit d’engins spatiaux extraterrestres. De toutes façons, de nouvelles analyses seront nécessaires pour confirmer telle ou telle hypothèse.

Une chronologie des objets interstellaires. Jusqu’à présent, nous avons la preuve que quatre astéroïdes ont atteint le système solaire interne depuis le milieu interstellaire et il convient de préciser que la chronologie de l’observation ne coïncide pas avec la chronologie dans laquelle ils ont été identifiés comme objets interstellaires.

Par exemple, le premier objet identifié comme tel a été l’astéroïde Oumuamua, qui est passé par notre planète en 2017. Ce fut le premier objet identifié comme interstellaire, mais pas le premier à arriver : en 2014 et 2017, deux météores ont atteint notre atmosphère.

Il faudra plusieurs années aux scientifiques pour analyser leur trajectoire à partir des données compilées en analysant leurs entrées dans l’atmosphère, mais ils finiront par être catalogués (non sans certains doutes) comme météores interstellaires, IM1 et IM2. Le dernier de ces objets à atteindre notre environnement était l’astéroïde Borisov, déjà en 2019.

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Timothy Stewart

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