La navicella spaziale OSIRIS-REx (Origins, Spectral Interpretation, Resource Identification, Security Regolith Explorer) della NASA ha lasciato la Terra a settembre 2016 per un appuntamento con l’asteroide Bennu.

Il team dietro OSIRIS-REx spera che, esplorando asteroidi come Bennu, acquisiremo una migliore comprensione delle origini del nostro Sistema Solare e forse impareremo qualcosa in più sul tipo di risorse che potremmo trovare sugli asteroidi.

La navicella spaziale ha scattato la sua prima foto dell’asteroide nel novembre 2018, quando si è trovata a circa 250 miglia di distanza da esso.

Poco dopo quella prima foto, OSIRIS-REx ha iniziato a mappare la superficie dell’asteroide e ha fatto alcune scoperte molto interessanti sul corpo celeste su cui stava effettuando la ricerca. Uno di questi è il fatto che Bennu vomita costantemente materiale nello spazio.

Gli scienziati non sono ancora stati in grado di capire cosa stia esattamente causando queste esplosioni.

In aggiunta a ciò, hanno scoperto che l’atterraggio dell’asteroide sarà molto più difficile di quanto pensassero inizialmente. I dati iniziali raccolti tramite i telescopi spaziali e terrestri, nonché i dati basati sui cambiamenti di temperatura dell’asteroide e su come la luce riflessa dalla roccia hanno permesso al team di ricerca di interpretare che Bennu presentava molte aree lisce di grani fini, perfette per l’atterraggio.

Gli scienziati hanno inviato OSIRIS-REx verso l’asteroide con l’intenzione di prelevarne un campione e la sabbia è perfetta per questo.

Sfortunatamente, una volta che la navicella ha iniziato ad avvicinarsi a Bennu, è diventato chiaro che le distese sabbiose che il team sulla Terra si aspettava non sarebbero apparse: l’asteroide si è rivelato essere robusto e pieno di massi che vanno dai 10 ai 20 metri di larghezza .

Raccogliere campioni, gli scienziati ora sanno, non sarà una passeggiata nel parco poiché le grandi particelle potrebbero intasare il campionatore del veicolo spaziale.

Il team della NASA, tuttavia, ha mantenuto il proprio ottimismo. Modificheranno il software di guida di OSIRIS-REx e dovranno investire più tempo nella catalogazione delle caratteristiche dell’asteroide per individuare il punto di atterraggio perfetto.

Fino ad allora, la navicella spaziale continua a girare intorno a Bennu ed è stato durante una recente orbita ravvicinata di appena 0,4 miglia che è riuscita a scattare la foto più vicina che abbiamo dell’asteroide fino ad oggi.

L’immagine presenta un quadro molto più chiaro di quanto sia roccioso Bennu e quale sfida sarà per il team della NASA aiutare la navicella spaziale ad atterrare in un punto che non la metterà in pericolo di tornare sulla Terra con i suoi preziosi campioni.

Per ora, OSIRIS-REx continuerà a orbitare attorno all’asteroide, a mapparlo e a cercare di risolvere il mistero dei geyser che continuano a lanciare pezzi di roccia nello spazio.

Finora, gli scienziati hanno scoperto che alcuni dei pezzi espulsi finiscono per orbitare attorno a Bennu sotto forma di satelliti naturali. È qualcosa che non si è mai visto prima in oggetti di questo tipo, almeno non nel nostro Sistema Solare.

Sappiamo anche che Bennu ospita l’acqua all’interno delle sue argille idratate e che sull’asteroide fa la sua comparsa anche un minerale noto come magnetite. Questo tipo di minerale di solito si forma all’interno di sistemi con un’intensa attività dell’acqua.

Il team della NASA spera di poter far atterrare OSIRIS-REx sull’asteroide quest’estate e raccogliere un campione che dirà loro di più su Bennu, un asteroide che diventa sempre più misterioso con ogni nuovo dato che ricevono al riguardo.