Un indossabile per il cervello, ecco come Elon Musk ha deciso di esemplificare il primo dispositivo che hanno sviluppato in Neuralink. Per risolvere problemi mentali e spinali, il dispositivo è collegato al cervello tramite un impianto e microfili. Nelle prime versioni di prova funziona già, ma c’è ancora molta strada da fare.

Il progetto è stato presentato al pubblico per la prima volta nel luglio dello scorso anno. Neuralink propone poter “leggere dal vivo” il cervello umano. Per fare questo, quello che vogliono fare è collegare più cavi microscopici direttamente al sistema nervoso. L’idea è che questi microfili siano collegati a un dispositivo che elabora rapidamente le informazioni e le invia tramite Bluetooth o un altro sistema wireless allo smartphone.

Elon Musk ha fatto un’analogia con Fitbit o altri dispositivi indossabili intelligenti. Infatti dovrà essere addebitato ogni notte. Ma ovviamente, in questo caso non solo registra il movimento (che lo farà) ma anche l’attività cerebrale. E questo non è semplice come mettere un braccialetto al polso.

In effetti va un po’ oltre, perché oltre a “leggere” le informazioni dal cervello, vogliono anche “scrivere” segnali nel cervello. Lo sviluppo è ancora necessario per raggiungere questo obiettivo, ovviamente. Per ora il dispositivo legge i segnali e li elabora per inviare allo smartphone solo quelli essenziali. Come mai? Perché c’è un’enorme quantità di informazioni e tempo e risorse limitati sul dispositivo. Pertanto un algoritmo analizza le informazioni prima di inviarle al telefono, il tutto in pochi nanosecondi.

I passaggi per impiantarlo negli esseri umani

E funziona? Al momento Neuralink ha testato il dispositivo sui maiali, per la sua somiglianza con l’essere umano in molti aspetti biologici. In diversi maiali Neuralink ha posizionato il dispositivo per vedere come il corpo lo accetta e soprattutto per vedere se la lettura dei segnali in tempo reale funziona. E lo fa, almeno questo è quello che abbiamo visto nella demo Neuralink, dove ci ha mostrato l’attività nervosa in uno dei maiali.

Il maiale ha diversi impianti collegati e ottengono un totale di 1024 elettrodi che leggono l’attività nervosa del naso dell’animale. Mentre annusava o veniva eccitato dal cibo offerto, gli impulsi venivano registrati sullo schermo. Hanno anche mostrato come rilevano il movimento del corpo del maiale trovando tendenze ripetitive nei dati ottenuti. Sebbene ci siano già impianti sul mercato che leggono l’attività nervosa, nessuno con un numero così elevato di elettrodi e informazioni ottenute.

Solo nei maiali? Presto negli umani, per ora hanno ottenuto l’autorizzazione dalla FDA lo scorso luglio. La FDA è l’autorità americana che regola e certifica tra l’altro i dispositivi sanitari. Probabilmente nei prossimi mesi inizieranno a eseguire impianti di prova nell’uomo, anche se non è chiaro se direttamente nella colonna vertebrale o nel cervello.

Elon Musk lo indica appena le dimensioni di una moneta questo dispositivo. Per posizionarlo sull’umano, è necessario praticare un’incisione nel cranio e posizionarla all’interno. Tutto questo viene fatto da un robot in maniera automatizzata e promettono che si tratta di un processo di circa un’ora, senza anestesia generale e con la possibilità di lasciare la clinica subito dopo l’operazione. Se in futuro vorrai rimuovere l’impianto o aggiornarlo con uno migliore, non ci saranno problemi, almeno è quello che promettono dopo averlo testato con i maiali.

Commenta che, se è ben posizionato, non sarà nemmeno doloroso o sanguinante il paziente. Non farà male né sanguinerà perché gli elettrodi all’estremità dei fili che si collegano direttamente al cervello sono così piccoli da non toccare i vasi sanguigni.

Ma per ora mancherà fino a quando non vedremo un prodotto sul mercato. In effetti, l’intero scopo di questo evento non è stato quello di promuovere il prodotto, ma piuttosto una chiamata a esperti e ingegneri per lavorare con loro. Neuralink ha bisogno di ingegneri che abbiano conoscenza ed esperienza in prodotti elettronici legati alla salute, in dispositivi indossabili in generale. Ed è proprio quello che hanno chiesto in pubblico sia durante questo evento che in passato.